Ernst-Wilmering-Hajenius

De ‘Amsterdams open’ sigarenwinkel Hajenius

in Cult/Eten & drinken by

Ernst Wilmering is shopmanager bij het befaamde Amsterdamse sigarenhuis Hajenius. Meer dan om zijn kennis van tabak en de rijke historie van het bedrijf valt de goedlachse Amsterdammer op door zijn unieke bestuursstijl. ‘Ik wil sigaren toegankelijk maken voor iedereen: van de muzikant op de straathoek tot internationale wereldsterren.’

Cuba, de Dominicaanse Republiek en Honduras mogen tegenwoordig weliswaar een naam hebben als belangrijkste sigarenfabrikanten ter wereld, qua aantallen gaat er zelfs vandaag de dag niets boven Nederland. Jaarlijks rollen er vele tientallen miljoenen cigarillo’s, señoritas, corona’s, panatella’s, bolknaks en tuitknaks bij Nederlandse producenten van de band. ‘Onze sigaren vallen op door hun hoge kwaliteit’, aldus Ernst Wilmering, shopmanager – of beter: ‘sigaarambassadeur’ of ‘gastheer’ bij het befaamde Amsterdamse sigarenhuis Hajenius.

Stadspaleis
Bezoekers van de chique winkel halverwege het Rokin worden verwelkomd via een massieve stenen deur met daarboven een kapitaal stadswapen en de naam van het pand ‘De Rijnstroom’. Eenmaal langs de indrukwekkende entree staan zij in een art deco-interieur als dat van een vroeg twintigste-eeuws stadpaleis: er prijken twee marmeren verkoopmeubels waarachter sigarendoosjes als exotische waren zijn opgesteld, aan het plafond hangen twee grote gouden kroonluchters (een erfenis uit het eerste kantoor van Hajenius) en op de vloer ligt een weelderig rood tapijt.
Sigaren worden aan de balie verkocht en kunnen meteen worden genuttigd in een van de twee smaakvolle rooklounges achterin. Vaste klanten hebben een kluisje waarin hun privévoorraad rookwaar ligt opgeslagen. Hajenius verkoopt alleen sigaren; geen kranten, sigaretten, loten en drank. ‘Wij zijn dan ook specialisten’, spreekt Wilmering trots.

Geschiedenis
Hajenius werd begin negentiende eeuw opgericht door koopman Pantaleon Gerhard Coenraad Hajenius, de jongste zoon uit een grote Zeeuwse familie. ‘Bij zijn aankomst in Amsterdam sloot hij allereerst samenwerkingen met de beste sigarendraaiers en leveranciers van de meest hoogwaardige tabak. De verkoop deed de jonge handelaar vanuit zijn hotelkamer.’ Bekend om zijn hoogwaardige product – dat opviel door het gebruik van zogenoemde ‘droge tabak’ en een kenmerkende kruidige smaak – werden de sigaren van Hajenius al snel geliefd bij de gegoede Amsterdamse burgerij (en zelfs het koningshuis). De eigenaar van het sigarenmerk was behalve een connaisseur van tabak ook een marketeer avant la lettre, meent de manager van de sigarenwinkel. Hij was de eerste die sigarenbandjes (bedoeld om tabak schoon te houden) met zijn unieke beeldmerk zou bedrukken.
Medio negentiende eeuw betrok het bedrijf een pand aan de Dam. Toen dat in 1910 werd gesloopt voor de aanleg van een nieuwe tramlijn, kregen de eigenaars van Hajenius drie houten huizen aangewezen op het Rokin, waar enkele jaren later de huidige winkel werd aangelegd.

Sigarenrokers
Wilmering trad zeven jaar geleden na een carrière als ondernemer in de mode aan als voorman bij het sigarenbedrijf. ‘Rond mijn vijftigste besloot ik eindelijk iets te gaan doen wat ik leuk vind’, aldus de winkelier. De ‘vijfde generatie Amsterdammer’ is opgegroeid met verhalen over het bekende sigarenhuis. Op zijn twintigste ontwikkelde hij zich als een fervent sigarenroker, ‘iemand die rust vindt in het roken van een sigaar’, aldus Wilmering.
Behalve om zijn kennis van sigaren en de historie van Hajenius valt het gezicht van Hajenius vooral op door zijn unieke managementstijl. ‘Toen ik hier begon, was omgang met klanten nogal formeel. Ik heb dat geprobeerd te veranderen’, aldus de sigarenman. ‘Afstand beperkt communicatie en daarmee de toegankelijkheid van onze winkel, maar ook de mogelijkheid om uitleg te geven over ons unieke product.’

Amsterdams
Wilmering en zijn twaalf collegae die dag in, dag uit in de Hajeniuswinkel staan, zijn hoffelijk maar ‘Amsterdams open’. ‘We zijn beleefd, maar maken ook veel grapjes met sigarenliefhebbers om het ijs te breken. Ik vind het belangrijk om alle klanten op eenzelfde manier tegemoet te treden, van internationale beroemdheden als Arnold Schwarzenegger en de voormalige Nederlandse playboyprins Bernhard tot binnenlopende toeristen, van zakenlieden die hier voor duizenden euro’s hun humidor komen vullen tot de straatmuzikant die na een dag op de Dam binnenstapt om van een lekker sigaartje te genieten.’ Die aanpak resulteert in een bijzonder open en gemoedelijke sfeer. Wilmering: ‘Niet zelden hoor ik schatergelach uit de rooklounge komen of luide kreten van een felle discussie. Er worden hier vriendschappen gesloten tussen dames en heren met een gedeelde interesse: sigaren.’